El proceso de aprendizaje no es ajeno a los cambios tecnológicos, asi pues el aprendizaje a traves de las TIC (llamado en adelante e-learning) es el ultimo paso de la evolucion de la educacion a distancia. El e-learning proporciona la oportunidad de crear ambientes de aprendizaje centrados en el estudiante. Estos escenarios se caracterizan ademas por ser interactivos, eficientes, fácilmente accesibles y distribuidos. Un escenario de e-learning debe considerar ocho aspectos del mismo: diseno institucional, pedagogico, tecnologico, de la interfaz, evaluacion, gerencia, soporte y etica de uso [1]. De este modo el e-learning no trata solamente de tomar un curso y colocarlo en un ordenador, se trata de una combinación de recursos, interactividad, apoyo y actividades de aprendizaje estructuradas.
Podemos distinguir dos modalidades básicas de E-Learning:
  • E-Learning: cuando el conocimiento se distribuye de manera exclusiva por Internet.
  • B-Learning ó Blended Learning: cuando se combina el aprendizaje a distancia con el aprendizaje presencial.

Aunque el término más generalizado es e-learning, existen otros que significan prácticamente lo mismo: formación on-line, educación virtual, teleformación, etc.

Características del e-learning

Podemos enumerar una serie de características básicas:

  • Separación física entre profesor y alumno.
  • Uso masivo de medios técnicos.
  • El alumno como centro de la formación.
  • Tutorización.
  • Comunicación de doble vía asíncrona.

Funcionalidades del e-learning

Las funcionalidades que podemos considerar que una plataforma e-learning debe de tener son las siguientes:
  • Autenticación al sistema
  • Generación de contenidos
  • Visualización de contenidos
  • Diferentes medios de comunicación con el profesor/tutor
  • Realización de actividades como tareas, trabajos en grupo
  • Reporte de las actividades realizadas por el alumno, etc.
  • Herramientas de evaluación
El número de funcionalidades puede variar y deberá estar de acuerdo al enfoque del curso que se quiera impartir. Entre las funcionalidades pertenecientes a la comunicación pueden incluir todas o algunas de las siguientes:
  • Mensajería instantánea
  • Foros
  • Chat
  • Conferencias en vivo
  • Wikis
  • Blogs
Según la información que gestionan, las plataformas e-learning pueden ser de tres tipos: CMS, LMS y LCMS.

CMS:Content Management System ó Sistema Gestor de Contenidos

El sistema CMS es de uso más básico, es usado para proyectos pequeños en los que se necesite generar el contenido dentro del sistema. Dentro de las herramientas de comunicación se pueden encontrar los foros, correo electrónico y chats.
Como ejemplo podemos mencionar: PHPNuke, Drupal, Mambo, Content Management Server, CoreMedia CMS, etc.

LMS: Learning Management System o Sistema Gestor del Aprendizaje

El LMS es un sistema que está enfocado precisamente al área educativa, permite llevar un control tanto sobre los contenidos como de los distintos usuarios que interactúan dentro de el. Los contenidos cargados son creados de manera externa con alguna herramienta de autoría como Frontpage, Golive o Dreamweaver.
Cuenta con la mayoría de las herramientas de comunicación y seguimiento de actividades de los usuarios. Por ejemplo: WebCT, Moodle, ATutor, etc.

LCMS: Learning Content Management System

Integra las utilidades de los anteriores sistemas, lo que le proporciona una mayor robustez. Generalmente es un LMS al que se agregado el módulo o funcionalidad de crear contenido dentro de el. Marcas comerciales como: Blackboard, Saba, lo integran de esta manera.

Plataformas Comerciales

Las que para su uso hay que pagar a alguna empresa, ya sea la que desarrolló el sistema o la que lo distribuye. Entre estas las más conocidas están: Blackboard, WebCT, QSMedia, Saba, etc.

Son sistemas generalmente robustos, y bastante documentados con diversas funcionalidades que pueden expandirse de acuerdo a las necesidades y presupuesto del proyecto.

Plataformas de uso libre

Surgidas como una alternativa para economizar un proyecto de formación en línea, las herramientas “Open Source” como también se les llaman son generalmente desarrolladas por instituciones educativas o por personas que están vinculadas al sector educativo.

Es amplia la gama de funcionalidades que traen cada una de ellas, hay algunas que pueden equipararse a las comerciales mientras que otras solo cuentan con funcionalidades básicas. Entre las más usadas están: Atutor, Dokeos, Claroline, dotLRN, Chamilo, etc.

En el siguiente enlace, podéis ver una tabla comparativa de 11 plataformas de e-learning con todas sus características.

ESTÁNDARES
Como en toda actividad es necesaria cierta normalización en las herramientas que se usan, esto para garantizar la compatibilidad entre ellas. En el caso de la formación Online, hay un conjunto de estándares que permiten “ejecutar” los cursos en cualquier tipo de plataforma LMS o LCMS.

Entre los estándares más usados se distingue SCORMpor la facilidad con que lo han adoptado la mayoría de las organizaciones e instituciones involucradas en el e-learning.

BIBLIOGRAFÍA
[1] Boneu, Josep M., Plataformas abiertas de e-learning para el soporte de contenidos educativos abiertos, RUSC (Revista de Universidad y Sociedad del Conocimiento), 2007.
[2] Maestros del Web: http://www.maestrosdelweb.com/